Descubren el origen de los anillos de Saturno: una luna desintegrada

El satélite, llamado Crisálida, orbitó el planeta durante miles de millones de años hasta que se acercó demasiado y se hizo pedazos
Imagen de Saturno capturada por las sondas espaciales Cassini y Huygens. AEP
photo_camera Imagen de Saturno capturada por las sondas espaciales Cassini y Huygens. AEP

Se cree que los anillos de Saturno tienen tan solo unos 100 millones de años pero cómo se formaron sigue siendo una incógnita. Hoy un estudio publicado en Science sugiere que la destrucción de una antigua luna podría ser el origen.

El estudio, liderado por investigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), asegura que los anillos de Saturno –uno de los rasgos planetarios más icónicos del sistema solar– pudieron surgir tras la destrucción de una antigua luna de Saturno. La investigación también plantea posibles explicaciones a la inclinación del planeta y a la curiosa órbita de la mayor de sus lunas, Titán, dos cuestiones a las que los astrónomos siguen sin encontrar respuesta.

Para hacer el estudio, Jack Wisdom (del MIT) y su equipo utilizaron diversas simulaciones y datos de la reciente misión Cassini. El estudio sugiere que hace unos 150 millones de años, el sistema de Saturno experimentó un violento evento: una antigua luna, llamada Crisálida y que durante miles de millones de años orbitó al gigante gaseoso, se volvió inestable y se acercó demasiado al planeta. Como consecuencia, la luna impactó en Saturno y causó la actual inclinación del planeta. Después, una parte de esa luna pudo seguir en órbita hasta que se rompió en pequeños trozos de hielo que dieron lugar a los anillos.

Los autores creen que este mismo evento también podría haber causado que la excentricidad orbital de Titán aumentara hasta su alto valor actual, lo que explicaría la forma oblicua de Saturno.

En un artículo de análisis que también publica Science, Maryame El Moutamid, de la Universidad de Cornell, sostiene que el informe del MIT proporciona explicaciones plausibles pero cree que para corroborarlas habría que hacer más investigaciones, "para definir mejor el momento polar de inercia de Saturno y la probabilidad de que ocurran eventos similares en otros planetas".

Para Santiago Pérez Hoyos, investigador del Grupo de Ciencias Planetarias de la Universidad del País Vasco, "los anillos de Saturno son, sin duda, una de las estructuras más llamativas del sistema solar". "Gracias principalmente a la misión Cassini, que orbitó el planeta entre 2004 y 2017, existe un cierto consenso actualmente en que los anillos son jóvenes en términos astronómicos, habiéndose formado hace solo unos 100 millones de años. El trabajo de Wisdom y sus colaboradores ofrece una explicación plausible de cómo esta formación pudo tener lugar", apunta.

El estudio del MIT sugiere una hipótesis "que puede explicar todos los fenómenos a la vez: la edad de los anillos, la órbita de Titán y el ángulo de inclinación del planeta", aunque "lo hacen a partir de simulaciones por ordenador que es la única manera que tenemos de determinar cómo se mueven varios cuerpos a la vez bajo su influencia mutua".